엘니뇨 기세 시들하자 천연 가스 가격 상승?

  • 19 Apr 2016
  • By Erik Norland

2015-16년의 엘니뇨는 1997-98년과 더불어 역대 가장 강력한 엘니뇨로 기록될 것이다. 두 경우 모두, 적도 부근 태평양의 중부 및 동중부 해수면 온도가 정상치를 상회하는 섭씨 2.3도로 최고치를 기록했고, 그 결과 미 북부 및 캐나다에서 평소보다 훨씬 따뜻한 겨울을 맞이하게 되었다. 1997-98년에 그랬듯 이번 겨울에도 기온 급상승으로 전기와 난방 수요는 감소했고, 천연 가스 가격도 하방 압력을 받게 되었다 (표 1 참조).

그럼 이제 궁금한 것은 앞으로 천연 가스 시장이 어떻게 전개될 것인가 이다. 1997-98년 엘니뇨로 인해 천연 가스가 영향을 받았던 사례가 이번의 가스 가격에 대한 전조가 되었던 것처럼, 지난번 엘니뇨의 여파가 어땠는지 상기해 보면 가까운 장래에 천연 가스 가격이 어느 방향으로 나아갈지를 가늠해 볼 수 있을 것이다.

1997년 11-12월의 엘니뇨 절정기 이후로 천연 가스 가격은 1998년 내내 침체 상태에 머물러 있었다. 1997-98년의 엘니뇨가 1998년 말에 라니냐로 바뀌었지만 천연 가스 가격이 바로 오르지는 않았다. 그 이유는 간단하다: 바로 저장량 때문이다. 천연 가스 재고는 1997-98 엘니뇨 기간 동안 전년 대비 0.5조 입방피트만큼 늘어났다 (표 2 참조). 그러다가1999-2000년이 되어 저장량이 일정 수준까지 떨어지자 그 때서야 비로소 천연 가스 가격이 상승하기 시작했다 (표 3 참조).

이번 경우에도 천연 가스 재고량은 급증했다. 2016년 3월까지 저장량은 1년 전에 비해 거의 1조 입방피트만큼 늘어났고 (표 2 참조), 이는 전년 대비 68% 상승한 수치이다. 따라서 이러한 저장량이 감소하기 전까지는 천연 가스가 다시 강한 상승세를 보이기는 힘들 것이다. 그러나, 저장량이 줄어들 경우에는 상승 잠재력이 상당하다. 특히 과거 비슷한 강도의 엘니뇨 (1972-73, 1982-83, 1997-98) 소멸 이후 그랬던 것처럼 강력한 라니냐가 지속적으로 발생할 경우 이러한 잠재력은 더욱 커질 것이다.

표 1: 1997-97년과 2015-16년(현재까지)에 엘니뇨 영향으로 침체된 천연 가스 가격

표 2: 날씨가 저장량에 영향을 주고, 이것이 다시 가격에 영향을 줌.

표 3: 1998-2001년의 장기 라니냐 발생 시기의 헨리 허브 선물 가격 추이

전 세계적으로 장기간 라니냐가 발생하는 경우, 천연 가스 가격이 가진 상방 잠재력은 엄청나다. 1998-2001 라니냐 기간 동안, 가스 가격은  $10/MMBtu에 이르렀는데, 이는 1997-98년 엘니뇨로 인한 저가 구간 대비 500% 상승한 것이다. 그러나, 이 정도 수준까지 가려면 저장량의 상당한 감소가 필요하다.

주목해야 할 요인들

엘니뇨 현상이 약화됨에 따라 천연 가스 가격의 향방을 가늠할 다수의 요인들에 주목해야 한다. 날씨와 관련이 있는 것도 있고 그렇지 않은 것도 있다.

기상학적 관점에서, “델타” – 엘니뇨 약화 속도를 통해 라니냐로 전환될지 여부를 알 수 있는 지표 - 에 주목해야 한다. 1998년 엘니뇨가 정점일 때부터 (표 4 참조) 1999-2001년의 라니냐로 인한 저온 현상이 시작되었던1999년 12월 (2000-2001년에 더욱 심화)까지 해수면 온도에는 역동적인 변화가 있었다 (표 5 참조). 이번에도 비슷한 현상이 나타나고 있긴 하지만, 정점은 몇 개월 전에 지나간 상태다 (표 6, 7 참조).

표 4: 1998년 1월 3일, 정점에서의 엘니뇨 강도

표 5: 1999년 12월 18일, 첫 정점에서의 라니냐 강도

표 6: 2015년 12월, 정점에서의 엘니뇨 강도

표 7: 엘니뇨가 빠르게 약화되는 중. 약화 속도를 통해 라니냐 발생 가능성을 가늠해 볼 수 있음.

날씨 관련 요인들 외에도 주목해야 할 비기후적 이슈들이 많이 있다. 

  • 생산량: 미국의 천연 가스 생산량은 성장세를 멈추었으며, 지난 수년 간의 강한 상승세를 뒤로하고 지난 9개월 간 사실상 정체 상태에 머물러 있다.
  • 투자: 석유와 천연 가스 모두 리그 수가 감소했으며, 이는 곧 앞으로 신규 탐사가 거의 이루어지지 않을 것임을 의미한다.
  • 수출: 미국은 Chenière Sabine Pass에서 추출하는 LNG의 수출을 시작했으며, 여타 수출 시설들도 준비 중이다.
  • 수요: 미 에너지국은 천연 가스가 올해 전력 생산의 주 원료로써 석탄의 지위를 차지할 것으로 예측했다. 이는 가동 중인 천연 가스(지속적으로 늘어날 것임)의 생산 능력이 급격하게 상승한 데 기인하고 있다.
  • 대체 에너지: 가동 중인 대체 에너지의 생산 능력도 상당하지만, 대체 에너지에 대해서는 다음 두 가지를 기억해야 한다: 첫째, 생산 능력과 생산량은 같지 않다. 태양광 패널과 풍력 터빈은 태양이 비치지 않거나 바람이 불지 않을 때는 생산량이 0이다. 대체로 볼 때, 천연 가스 생산량이 최대치에 근접한 반면 태양과 풍력 발전은 생산량이 약 1/4 수준에서 운영되고 있다. 둘째, 태양 및 풍력 섹터에 대한 투자는 많은 부분 조세 혜택에 의존하고 있으며, 이러한 조세 혜택의 앞날은 미 정부의 정치적 결정에 달려 있지만 이는 예측하기 쉽지 않다. 반면, 천연 가스의 주 경쟁자인 석탄은 소멸로 가는 추락세를 이어가고 있다.

전체적으로 볼 때, 이러한 ‘기타’ 변수들은 향후 천연 가스의 가격 상승을 지지하고 있다. 예외적인 부분은 대체 에너지인데, 태양과 풍력발전이 천연 가스의 수요를 약간 갉아 먹는 정도일 것이다. 천연 가스의 생산 정체, 투자 슬럼프, 수요 증가는 1999-2000년과 같은 가격의 대세 상승 가능성을 암시하고 있다. 한편, 수출 성장세가 가속화될 가능성은 천연 가스 가격에는 최소한 하방 지지대로 작용할 것이다. 라니냐가 발생한다면 겨울 기온이 떨어지고 이에 따라 전력 및 난방 수요가 증대됨으로써 천연 가스 상승장에 날개를 달아줄 것이다. 그러나, 상승장이 본격적으로 시작하려면 그 전에 저장량이 현재의 기록적인 수준(계절 조정)에서 상당히 떨어져야 한다. 한편, 천연 가스의 전통적인 경제적 동인을 주시하는 것뿐 아니라 미 해양대기관리처 (NOAA)의 웹사이트 http://www.noaa.gov/ 를 통해 해수면 온도를 확인하는 것을 잊어서는 안 된다. 다른 여타 요인만큼이나 NOAA도 천연 가스 가격의 중기 변화를 파악하는 데 핵심적인 역할을 하고 있다.

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저자 소개

에릭 놀란드는 CME 그룹 상무이사 겸 선임 이코노미스트입니다. 에릭 놀란드는 글로벌 금융시장의 트렌드를 추적하고 경제적 변수를 평가하며 CME 그룹과 그 사업전략 및 동 소속 시장의 투자자들에 대한 영향을 예측하는 경제 분석을 맡고 있습니다. 그는 또한 CME 그룹의 글로벌 경제 및 금융상황과 지정학적 상황에 대한 대변인 중의 한 사람입니다.

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