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隨著聖嬰現象減弱,天然氣價格是否會暴漲?

  • 21 Apr 2016
  • By Erik Norland

2015-2016年的聖嬰現象(El Niño)與1997-1998年的氣候異象不相上下,都是史上最強的聖嬰現象。在這兩次現象中,赤道太平洋中部和中東部的海面溫度達到峰值,比正常氣候高2.3攝氏度,導致美國和加拿大北部冬季溫度遠高於正常水平。由於溫度急劇上升,電力和取暖需求受抑,天然氣價格去年冬天面臨下行壓力,與1997年和1998年的情況如出一轍(圖1)。

現在的問題是,天然氣市場今後何去何從?1997-1998年聖嬰現象對天然氣的影響早已預示天然氣價格在這個階段的走向,以往聖嬰現象過後的趨勢或許可提供若干線索,幫助我們判斷近期天然氣價格的走向。

1997-1998年的聖嬰現象於1997年11月和12個月達到頂峰,此後天然氣價格在1998年一直受壓。事實上,1997-1998年的聖嬰現象到1998年底已變成反聖嬰現象(La Niña),但天然氣價格並未立即回升。原因十分簡單:天然氣存量。在1997-1998年的聖嬰現象期間,天然氣存量激增,與一年前相比增長了50萬億立方英尺以上(圖2)。直到1999年和2000年存量降至一定水平,天然氣價格才開始飆升(圖3)。

目前,天然氣庫存同樣激增。到2016年3月,存量水平與一年前比增長近一萬億立方英尺(圖2),年比增長68%。這可能導致天然氣價格在庫存下降之前不會出現強勁的反彈。但是,即使庫存下降,天然氣價格仍有很大的上行潛力,特別是在出現持續強勁的反聖嬰現象時,以往類似強度的聖嬰現象(1972-1973年、1982-1983和1997-1998年)過後便曾出現這種情況。

圖1:1997-1998年和2015-2016年(到目前為止)的聖嬰現象壓低天然氣價格

圖2:天氣影響存量水平,進而影響價格

圖3:1998-2001年長期反聖嬰現象期間的亨利港期貨價格

如果全球出現長期的反聖嬰現象,天然氣價格將有巨大的上行潛力。在1998-2001年的反聖嬰現象期間,價格最終回升至接近每百萬英熱單位10美元的水平,與1997-1998年聖嬰現象期間的低位相比回升了500%以上。但是,這是在天然氣存量水平顯著下降之後才達到這個價格。

值得關注的因素

為了瞭解天然氣價格在聖嬰現象減弱之後的走向,有若干因素值得關注,有些因素與天氣有關,有些則與天氣無關。

從氣象角度來看,應當留意「轉換關係」,因為聖嬰現象的減弱速度或許預示其是否會演變為反聖嬰現象。從聖嬰現象最強烈的1998年(圖4)到1999-2001年的反聖嬰現象於1999年首次達到溫度低位(在2000年和2001年期間更為強烈),海面溫度急劇變化(圖5)。這次似乎也正出現類似的現象,但峰值強度目前僅僅過去了幾個月(圖6和圖7)。   

圖4:1998年1月3日聖嬰現象達到峰值強度

圖5:1999年12月18日:反聖嬰現象首次達到峰值強度

圖6:2015年12月接近聖嬰現象峰值強度

圖7:聖嬰現象迅速減弱。減弱速度或許預示出現反聖嬰現象的可能性。

除了與天氣相關的因素外,還有許多與天氣無關的因素值得關注。

  • 產量:美國天然氣產量已停止增長,事實上,在經過多年強勁增長之後,在過去九個月一直持平。
  • 投資:石油和天然氣鑽井數量銳減,預示今後幾年不會有很多新的開採活動。
  • 出口:美國已開始出口Chenière Sabine Pass產出的液化天然氣,並且其他出口設施也在籌備當中。
  • 需求:能源部預計天然氣今年將取代煤炭,成為首要的發電燃料,部分原因在於已經投產的天然氣生產設施產能激增(更多生產設施將繼續投產)。
  • 替代能源:大量替代能源生產設施也已投產,但對於替代能源,有兩件事情需要注意:首先,產能與實際產量是兩回事。在沒有太陽或沒有風的時候,太陽能面板和風力渦輪機無法生產。平均而言,它們的產量只能達到大約四分之一的產能,而天然氣產量可以接近總產能。其次,投資於太陽能和風力行業嚴重依賴稅務補貼,而此類稅務補將來的前景取決於華府難以預料的政治結果。同時,煤炭是天然氣的主要競爭者,但其地位一落千丈。

總而言之,從這些「其他」因素來看,天然氣價格今後應會上漲。但替代能源除外,假如太陽能和風力能奪走天然氣的部分需求,則會導致天然氣價格下降。天然氣產量停滯、投資減少和需求增加,預示價格可能與1999-2000年一樣普遍上漲。同時,出口可能進一步增長,至少可為天然氣價格提供支撐。反聖嬰現象導致冬季溫度更低,電力和取暖需求增長,對天然氣價格牛市是錦上添花。但是,在形成牛市之前,天然氣存量需要從目前經季度調整的歷史高位顯著下降。同時,除了留意影響天然氣市場的傳統經濟因素之外,亦應瀏覽國家海洋和大氣局(NOAA)的網站(http://www.noaa.gov/)查看海面溫度。該機構提供的資訊對於瞭解近期天然氣價格走向也有重要作用,這些資訊與其他因素一樣重要。

此報告中所有示例均為對各種情況的虛擬解釋,僅作說明之用。此報告中的觀點僅反映作者的看法,未必是芝商所或其關聯機構的看法。此報告及其中所載資訊不應視為投資建議或實際市場經驗的結果。

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關於作者

Erik Norland擔任芝商所高級經濟學家兼執行董事。透過識別新興趨勢、評估經濟因素並預測對芝商所及公司商業策略,以及對芝商所各類市場的交易者之影響,彼負責對環球金融市場進行經濟分析。彼亦為芝商所全球經濟、金融及地緣政治狀況問題的發言人之一。

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