天然氣:升勢結束還是中途整固?

  • 22 Nov 2016
  • By Erik Norland

天然氣經過七年熊市之後,我們在2015年10月份公佈了一系列報告。在有關報告中,我們警告指出,天然氣價格存在明顯上升的風險:需求增長平穩,尤其是發電方面,而且自2014年底以來,北美供應一直沒有增長。到目前為止,Henry Hub天然氣價格大致已經反映上述預測,每百萬英熱單位天然氣的價格已由不足2美元上升至3美元左右(圖1)。然而,天然氣於過去數周又出現回落。這究竟是上升結束的信號,還是上升中途的調整?我們認為是後者,當中包括多個理由。

秋季異常和暖不一定代表冬季也會異常和暖

由2016年3月份的低位反彈以來,天然氣價格出現了一定的回落。這似乎與北美今年秋季開始時氣溫異常溫暖有關,和暖的秋天抑制發電和取暖需求。請緊記:和暖的秋天並不代表也會有和暖的冬天。對北美1月份和2月份的氣溫會低於往年的擔心來自:今年早前出現的嚴重厄爾尼諾現象(圖2)已轉變為溫和的拉尼娜現象(圖3)。  

圖1:較大(且較漫長)的熊市過後價格出現反彈

圖2:2016年1月4日:去年冬季嚴重的厄爾尼諾現象抑制了天然氣需求

圖3:2016年11月:雖然加州海水溫度仍比往年為高,但拉尼娜正在形成

不過,拉尼娜並不是唯一要擔心的因素。雖然截至目前為止,北美的氣溫比往年暖和,但西伯利亞的氣溫卻比往年更冷,雪也更多。這可能會導致今年冬季突然出現北極寒流,並爆發嚴重且極其不穩定的極地渦旋。如果受拉尼娜以及西伯利亞提前下雪和變冷影響,北美1月份和2月份的氣溫比往常更冷,隨著供應和長期需求等基本因素受到關注,天然氣價格可能會飆升。

供應:沒有增長,至少暫時沒有

天然氣價格最大的一個上行風險就是供應增長乏力。「下48州」的供應於2015年初見頂,此後供應減少了3%-4%(圖4)。雖然跌幅好像不多,但天然氣供需缺乏彈性的本質表明,可得性和最終使用的輕微變化可能會造成巨大的價格波動。 

有關美國供應方面的消息也並非利好天然氣價格。自我們上一次在8月份撰寫天然氣相關報告以來,受原油和天然氣價格回升刺激,油氣鑽探均出現反彈。天然氣鑽井平台數目從2016年8月26日的81座增至今年11月初的117座。同期石油鑽井平台數目則從406座增至450座。但油氣行業的投資依然疲軟(圖5)。儘管如此,投資增多可能最終會增加供應,限制天然氣的潛在升幅。最後,我們有必要指出的是,鑽井平台數目並沒有考慮產能。少數產量極高的鑽井平台帶來的產量增幅可能比人們預計為大。

圖4:天然氣產量開始停止增長,甚至輕微下滑

圖5:鑽井平台數目增加,但投資仍然乏力

需求仍有增長潛力

需求方面,發電對天然氣的需求繼續增加。由於2015-16年冬季屬於暖冬,因此居民和商業使用量下滑,但如果接下來的冬季屬於寒冬,今年稍後時間的使用量將有可能出現回升(圖6)。

圖6:發電對天然氣的需求持續攀升

發電需求有望持續增長,有以下兩大原因:

  1. 自2013年以來沒有新的燃煤發電廠投產,天然氣、風力和太陽能成為主要發電來源(圖7)。
  2. 天然氣容量系數上升,而煤炭容量系數下降。這實際上說明天然氣發電廠的執行時間首次超越燃煤發電廠(圖8)。

基本上,不僅天然氣的發電容量上升,而且天然氣發電量在任何特定時間的實際使用量也在上升。

圖7:天然氣已取代煤炭成為比重最高的新發電能源

圖8:天然氣發電廠的發電容量現在高於燃煤發電廠

出口需求:

雖然美國國內天然氣需求旺盛(發電是主要原因),但出口需求很可能不會對天然氣價格提供很大支持。對加拿大和墨西哥的天然氣出口有望保持強勁,但由於全球價格趨於一致且亞洲和歐洲的天然氣價格跌向美國的天然氣價格水準(圖9),若要單靠天然氣出口來刺激天然氣價格的希望基本上已經無望。

圖9:天然氣差價暴跌

天然氣庫存水準的緩衝作用將減弱

雖然發電對天然氣的需求上升,但在過去數年,由於供應的增長速度快於需求,因此庫存水平大幅增加。厄爾尼諾現象是庫存飆升的主要原因,不過對於天然氣升勢而言的一個好消息是,庫存明顯已經見頂,似乎很快就會下降。然而,多頭也應當保持警惕,因為從歷史水平來看,庫存量仍然較大,在大幅下降之前可能會對天然氣價格的潛在升幅帶來限制。如果今年冬季的溫度低於往年,庫存水平將會大幅下降,有如1999年和2000年那樣。

圖10:庫存水平持續上升,但速度放緩

結論

  • 初秋異常和暖的天氣導致天然氣牛市中斷,但如果冬季氣溫異常寒冷的話,牛市則有望回歸。
  • 拉尼娜和西伯利亞的大雪可能導致1月和2月出現北極寒流。
  • 供應持續疲軟,但投資回暖,鑽井平台又開始作業。
  • 鑒於缺乏天然氣的代替品,發電似乎將進一步刺激天然氣需求的增長。
  • 天然氣庫存水平處於歷史高位,可能會限制天然氣的上升。但庫存水平很可能很快見頂,一旦庫存開始下滑,則有望刺激天然氣市場的買盤興趣。
  • 天然氣一旦出現牛市,潛在的價格上漲空間可能是巨大的。上一個十年的最初幾年,天然氣價格曾攀升至每百萬英熱單位10美元。儘管如此,對於結構性多頭而言,天然氣儲存成本是一個顯著的不利因素。

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關於作者

Erik Norland擔任芝商所高級經濟學家兼執行董事。透過識別新興趨勢、評估經濟因素並預測對芝商所及公司商業策略,以及對芝商所各類市場的交易者之影響,彼負責對環球金融市場進行經濟分析。彼亦為芝商所全球經濟、金融及地緣政治狀況問題的發言人之一。

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