天然气:上涨结束还是中途休整?

  • 15 Nov 2016
  • By Erik Norland

天然气经历七年熊市之后,我们在2015年10月份发布了一系列报告。在这些报告中,我们警告称天然气价格存在明显的上涨风险:需求增长平稳,尤其是发电地区,而且自2014年底以来,北美供应一直没有增长。到目前为止,Henry Hub天然气价格大体上已经体现了上述预判,每百万英热单位天然气的价格已从不到2美元涨至3美元左右(图1).然而,过去几周天然气价格又出现回落。这是上涨结束的信号吗,还是上涨途中的回调?我们认为是后者,理由包括很多。

秋季异常暖和并一定意味着冬季也会异常暖和

从2016年3月份的低点反弹以来,天然气价格出现了一定的回落。这似乎与北美今年入秋时气温异常温暖有关,暖秋会抑制发电和取暖需求。谨记:暖秋并不意味着一定会有暖冬。对北美1月份和2月份气温会低于往年的担心来自于:今年早些时候出现的严重厄尔尼诺现象(图2)已转变为温和的拉尼娜现象(图3)。  

图1:较大(且较漫长)的熊市过后价格出现反弹

图2:2016年1月4日:去年冬季严重的厄尔尼诺现象抑制了天然气需求

图3:2016年11月:虽然加州海水温度仍比往年要高,但拉尼娜正在形成

不过,拉尼娜并不是唯一要担心的因素。虽然截至目前北美的气温比往年暖和,但西伯利亚的气温却比往年更冷,雪也更多。这可能会导致今年冬季突然爆发北极寒流,并出现严重且极其不稳定的极地涡旋。如果受拉尼娜以及西伯利亚提前下雪和变冷影响,北美1月份和2月份的气温比往常更冷,随着供应和长期需求等基本面因素受到关注,天然气价格可能会飙升。

供应:没有增长,至少目前没有

天然气价格最大的一个上行风险就是供应增长乏力。“下48州”的供应于2015年初见顶,此后供应减少了3%-4%(图4)。虽然降幅听起来不多,但天然气供需缺乏弹性的本质意味着,可得性和最终使用的小幅变化也可能造成价格出现很大的波动。

有关美国供应方面的消息也并非都利好天然气价格。自我们上一次在8月份撰写天然气相关报告以来,受原油和天然气价格回升刺激,油气钻探都出现了反弹。天然气钻井平台数从2016年8月26日的81座增至今年11月初的117座。同期石油钻井平台数则从406座增至450座。但油气行业的投资依然疲软(图5)。尽管如此,投资增多可能最终会增加供应,限制天然气的潜在涨幅。最后,我们有必要指出的是,钻井平台数并未考虑产能。少数产量极高的钻井平台带来的产量增幅可能比人们预计的要大。

图4:天然气产量开始停止增长,甚至小幅下滑

图5:钻井平台数增加,但投资仍然乏力

需求仍有增长潜力

需求方面,发电对天然气的需求继续增加。由于2015-16年冬季属于暖冬,因此居民和商业使用量下滑,但如果接下来的冬季属于寒冬,今年晚些时候使用量很可能会回升(图6)。

图6:发电对天然气的需求继续攀升

发电需求有望继续增长,原因有以下两点:

  1. 自2013年以来没有新的燃煤发电厂投产,天然气、风力和太阳能成为主要发电来源(图7)。
  2. 天然气容量系数上升,而煤炭容量系数下降。这其实说明天然气发电厂的运行时间首次超过燃煤发电厂(图8)。

基本上,不仅天然气发电容量上升,而且天然气发电量在任何特定时间的实际使用量也在上升。

图7:天然气已取代煤炭成为占比最高的新发电能源

图8:天然气发电厂的发电容量现在高于燃煤发电厂

出口需求:

虽然美国国内天然气需求旺盛(发电是主要原因),但出口需求很可能不会对天然气价格提供多大的支撑。对加拿大和墨西哥的天然气出口可能会保持强劲,但由于全球价格趋于一致以及亚洲和欧洲的天然气价格跌向美国的天然气价格水平,想要单靠天然气出口来提振天然气价格的希望基本上是要破灭了。

图9:天然气价差暴跌

天然气库存水平的缓冲作用将减弱

虽然发电对天然气的需求上升,但过去几年里,由于供应的增长速度快于需求,因此库存水平大幅增加。厄尔尼诺现象是库存飙升的主要原因,不过对于天然气多头而言的一个好消息是,库存明显已经见顶,似乎很快就会下降。然而,多头也应当保持警惕,因为从历史标准来看,库存量仍然较大,在大幅下降之前可能会对天然气价格的潜在涨幅施加限制。如果今年冬季的温度低于往年,库存水平将会大幅下降,就像1999年和2000年那样。

图10:库存水平继续上升,但速度放缓

底线

  • 初秋异常暖和的天气导致天然气牛市中断,但如果冬季气温异常寒冷的话,牛市则有望回归。
  • 拉尼娜和西伯利亚的大雪可能导致1月和2月出现北极寒流。
  • 供应继续疲软,但投资回暖,钻井平台又开始作业。
  • 鉴于缺乏天然气的替代品,发电似乎将进一步刺激天然气需求的增长。
  • 天然气库存水平处于记录高位,可能会限制天然气的上涨。但库存水平很可能快要见顶,一旦库存开始下滑,则有望提振天然气市场的买盘兴趣。
  • 一旦出现天然气牛市,潜在的价格上涨空间可能是巨大的。上个十年的最初几年,天然气价格曾攀升至每百万英热单位10美元。尽管如此,对于结构性多头而言,天然气储藏成本是一个显著的不利因素。

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关于作者

Erik Norland为芝商所高级经济学家兼执行董事。他负责对全球金融市场进行经济分析——识别新兴趋势、评估经济因素并预测其对芝商所和公司商业策略,以及对芝商所各类市场的交易者的影响。他还担任芝商所全球经济、金融以及地缘政治状况等问题的发言人之一。

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